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Esperienze e opinioni

Cosa sappiamo della demenza oggi

Elderly lady busy making puzzle

È così difficile sapere in questi giorni quali informazioni sono vere e cosa è solo rumore. I consigli sono ovunque. La saggezza no. Oggi offro un'intervista (rivista) a una persona che sa di cosa sta parlando.


È partito intelligente e poi ha trascorso decenni a studiare meticolosamente e intelligentemente la demenza e i suoi fattori di rischio. È Albert Hofman MD/PhD, preside del Dipartimento di Epidemiologia della Harvard University di Boston/Massachusetts, che ho avuto la fortuna di intervistare già a gennaio. Il Dr. Hofman è un uomo impegnato; stava raggiungendo l'aeroporto per andare in Europa e ha comunque trovato il tempo per la nostra conversazione.

 

Tia: Sei venuto negli USA dai Paesi Bassi, e sei particolarmente famoso per il tuo lavoro nel Rotterdam Study. Puoi parlarmi di questo?

Albert Hofman: Lo studio è stato lanciato nel 1990. Ora abbiamo 20.000 persone che seguiamo ogni tre o quattro anni, tutte in un distretto di Rotterdam [Olanda meridionale]. Vengono tutti al centro esami, dove facciamo approfondimenti, esami d'avanguardia. Stiamo seguendo molte di queste persone da 25 anni e circa 1.600 hanno sviluppato una demenza. Questo è uno studio molto grande, il più grande.

 

T: Un sogno per un epidemiologo.

AH: Uno studio di coorte come questo ci fornisce le migliori informazioni. Le cartelle mediche mancano per alcune persone che hanno una diagnosi [di demenza]; c'è grande sotto-segnalazione della demenza, ma in questo studio di coorte possiamo correggerla.

 

T: Leggiamo che il numero complessivo di persone con demenza sta aumentando, ma allo stesso tempo la percentuale di persone con demenza in età più avanzata sta diminuendo. Come funziona?

AH: Viviamo più a lungo; la nostra aspettativa di vita complessiva si sta allungando. C'è un calo in percentuale per le fasce di età più anziane, ma ciò non impedisce che il numero complessivo di persone con demenza aumenti. Siamo vittime del nostro stesso successo.

 

T: La demenza è più comune nelle donne? Sento rapporti diversi.

AH: L'incidenza è fondamentalmente la stessa negli uomini e nelle donne. Tuttavia, il tasso sta scendendo di più negli uomini, e questo fa sembrare più alto quello delle donne. Anche le donne vivono più a lungo, il che alza ancora di più il loro tasso. La mia opinione è che il tasso stia diminuendo negli uomini perché c'è stata più attenzione alla salute cardiovascolare, più attenzione alla prevenzione degli attacchi di cuore in mezza età e molti stanno smettendo di fumare. Non ci siamo concentrati sulla salute cardiovascolare per le donne, quindi i tassi di demenza non sono diminuiti di molto. È sessismo, davvero.

 

T: Quindi abbiamo bisogno di una salute del cuore migliore, anche per le donne, per migliorare la salute del cervello. Molte persone lavorano per abbassare la pressione, ma il tuo lavoro mostra che la pressione può essere troppo bassa. Perché questo è un problema?

AH: La pressione sanguigna è molto interessante, specialmente la variabilità. Stiamo esaminando il cambiamento della pressione sanguigna nella nostra coorte da molti anni. Quelli con il più grande cambiamento, su o giù, hanno un rischio molto più alto di demenza 20 anni dopo. Più stabile è la pressione del sangue, meglio è. Se confronti quelli nel 20% superiore di variabilità con quelli con il 20% più basso di variabilità, quelli in cima hanno un rischio 5 volte più alto di demenza. Se metti insieme tutti i rischi genetici che conosciamo per la demenza a insorgenza tardiva, non si arriva mai a quello. Il rischio cambia anche con l'età. A 50-70 anni, l'aumento della pressione sanguigna aumenta il rischio di demenza, molto probabilmente per via dell'ictus. Ma dai 70 ai 75, la pressione sanguigna più bassa ha il più alto rischio di demenza. Forse i vasi sanguigni sono ostruiti e la pressione è troppo bassa per andare oltre e rilasciare sangue al cervello. La cosa fondamentale non è sempre avere una pressione più bassa, ma avere una pressione stabile. 

 

T: Questo è drammaticamente diverso dalle attuali raccomandazioni degli Stati Uniti, che invitano solo ad abbassare la pressione e non guardano la stabilità.

AH. Si. Abbiamo bisogno di modifiche per età. E ci sono molte domande su come la pressione sanguigna interagisce con altri fattori di rischio, come i depositi di amiloide e tau. Vedo una sequenza come questa: flusso di sangue basso al cervello, i neuroni muoiono, arrivano placche e grovigli. Sappiamo da 30-40 esperimenti che l'ipotesi dell'amiloide [che l'amiloide inizia il processo di demenza] non funziona.

 

T: E abbiamo molte persone anziane con amiloide, ma senza demenza.

AH: Lo sapevamo già, ma ce ne siamo dimenticati.

 

T: Il tuo lavoro esamina le connessioni tra demenza, depressione e ansia. Cosa hanno in comune questi problemi?

AH: Come epidemiologo, guardo la popolazione. La demenza è grande. La depressione è più grande; è ovunque. La domanda diventa, diamo un'occhiata a demenza e depressione e chiediamo se sono imparentate. Sì. Stanno insieme. Ci sono fattori sovrapposti che le causano entrambe. Non è dovuto al caso che molte persone depresse siano anche dementi. Fare una separazione e dire che una è mentale, non si può, non ha senso. La neuroscienza sta riportando le cose insieme, quindi c'è meno divisione tra psichiatria e neurologia.

 

T: Ho una domanda difficile. Supponiamo che un giorno il tuo medico ti dica che hai la demenza. Che cura vorresti?

AH: (Pausa, ride). Ad essere sincero, non ci ho pensato.

 

T: Questo è vero per molti esperti di demenza.

AH: Anche se hanno la demenza in famiglia, come nel mio caso.

 

T: Specialmente.

AH: (Pausa) Mi piacerebbe restare indipendente il più a lungo possibile. Spero di avere l'ambiente giusto per stare a casa. Vorrei pensare alle decisioni di fine vita. Nei Paesi Bassi e nei paesi scandinavi c'è una discussione aperta [sugli aiuti alla morte], ma qui e in Gran Bretagna non è possibile discutere. In alcuni paesi puoi mettere in chiaro i tuoi desideri, cosa non vorresti subire, che potresti volere l'aiuto di un medico. Per me sarebbe razionale. Anche se so dai colleghi che è difficile assistere al suicidio. Credo di capire perché è così. Ma questo fa parte di ciò che vorrei.

 

 

 


Fonte: Tia Powell MD, dirige il Centro di bioetica Montefiore Einstein ed è l'autrice di Dementia Reimagined: Building a Life of Joy and Dignity from Beginning to End.

Pubblicato su Psychology Today (> English text) - Traduzione di Franco Pellizzari.

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