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Aromaterapia può potenziare la cognizione fino al 226%

Aromaterapia

Hai presente quelle piccole fiale di oli profumati che a volte trovi su un cuscino dell'hotel per calmare un ospite e migliorare il sonno? Bene, la scienza dice che funzionano, e suggerisce che alcuni aromi possono aiutare a costruire cervelli e ricordi migliori durante il sonno.


I ricercatori, in uno studio su Frontiers in Neuroscience del luglio scorso, sostengono che l'«arricchimento olfattivo», che è l'inalazione di fragranze piacevoli durante il sonno, influenza la funzione cerebrale in modi che migliorano significativamente la cognizione e aumentano la memoria.

 

Lo studio

Dei 43 partecipanti allo studio (tutti uomini e donne sani da 60 a 85 anni di età), 20 hanno avuto 2 ore di aromaterapia di notte. Sette diversi oli profumati sono stati dispersi da un diffusore nella stanza, a rotazione, uno diverso ogni notte, per sei mesi.


Rispetto al gruppo di controllo, i 20 volontari hanno registrato un aumento enorme del 226% della capacità cognitiva, misurata da un test di elenco di parole comunemente usato per valutare la memoria. Secondo il protocollo, ai partecipanti:

  • è stato dato un diffusore di profumi realizzato da Diffuser World;
  • sono stati dati 7 oli essenziali (rosa, arancia, eucalipto, limone, menta piperita, rosmarino, lavanda);
  • è stato chiesto di accendere il diffusore prima di coricarsi, producendo profumo per due ore,
  •                       di ruotare i diversi profumi ogni notte, e
  •                       di continuare ogni notte per sei mesi.


Mentre questo studio è stato condotto su anziani da 60 a 85 anni di età, senza problemi cognitivi, c'è qualche possibilità che ciò possa aiutare anche i gruppi più giovani. Come minimo, gli effetti collaterali o i rischi di dormire con aromi profumati sono piuttosto minimi.


La scoperta supporta studi passati, tra cui uno del 2021 apparso su Geriatric Nursing indicante che la stimolazione olfattiva potrebbe rivelarsi un "intervento nuovo e conveniente  per alleviare, mantenere [e gestire] la funzione cognitiva e [i sintomi comportamentali e psicologici] degli anziani con demenza".


Quindi, perché il senso dell'odore è così cruciale per la cognizione, l'emozione e la funzione neurale generale?

 

Odore direttamente collegato alla memoria

A differenza degli altri sensi, come la vista e l'udito, i nervi olfattivi sono collegati direttamente a un percorso della sostanza bianca nel cervello - il fascicolo uncinato - che ha un ruolo significativo nell'apprendimento e nella codifica della memoria. Fa parte del sistema limbico del cervello, che governa le emozioni e il comportamento.


È questo percorso che si deteriora a causa dell'invecchiamento e dello sviluppo di disturbi neurodegenerativi come l'Alzheimer e il Parkinson, dichiarano gli autori dello studio di luglio 2023. In effetti, il senso dell'olfatto è molto simile al canarino in miniera, in cui la sensibilità dell'uccello alle condizioni avverse e alla morte risultante, è un avvertimento ai minatori di uscire rapidamente.


La perdita di odorato può dimostrarsi un avvertimento dell'insorgenza di circa 70 diversi disturbi neurologici o infezioni neurali. Anche le lesioni cerebrali traumatiche possono modificare o interferire con la discriminazione olfattiva.


I ricercatori sono stati pronti a sottolineare che la stimolazione olfattiva non influisce direttamente sulle aree del cervello responsabili del controllo del sonno. Tuttavia, dicono che l'uso di fragranze naturali può rendere più profondo il sonno a onda lenta, che è considerato "la parte più riposante dei cicli del sonno". "Gli odori migliorano il sonno normale e ... anche quello anormale a una grandezza simile a quella dei sonniferi".


Nel frattempo, la National Sleep Foundation afferma che l'odore può influire su “Quanto tempo impieghiamo ad addormentarci, [oltre alla] qualità e quantità complessive del sonno. Profumi specifici possono promuovere un sonno migliore, aiutare le persone ad svegliarsi al mattino o addirittura [potenzialmente] a influenzare i sogni e la formazione della memoria durante il sonno".


I componenti chiave di ciò che è definito 'sonno di qualità' includono la durata, la continuità (numero di volte che ci si sveglia durante la notte) e la quantità di sonno benefico a onda lenta (profondo), il che è importante per migliorare la memoria, rafforzare il sistema immunitario, riparare le ossa e i tessuti e rigenerare le cellule.

 

Lavanda più studiata, ma anche altri oli hanno benefici

La fragranza più studiata per il miglioramento del sonno è la lavanda, ma gli studi passati citano anche gli effetti accattivanti di oli naturali come il gelsomino, la rosa e la camomilla romana (che, secondo quanto riferito, è efficace per alleviare l'ansia e la depressione), e persino il legno di cedro. Tutti questi sono estratti derivati da piante.


In uno studio del 2021 pubblicato su Complementary Therapies in Medicine, gli autori rivedono 30 studi sull'aromaterapia e concludono che l'uso di oli profumati ha un effetto "statisticamente significativo" sul miglioramento della qualità del sonno e sulla riduzione di "stress, dolore, ansia, depressione e affaticamento". In effetti, l'aromaterapia appare efficace anche per controllare i casi di insonnia acuta, affermano. E ora, ovviamente, l'ultimo studio indica che il profumo di questi oli può rendere l'utente più intelligente in termini di cognizione, richiamo e giudizio.


Gli effetti terapeutici delle fragranze naturali non sono un nuovo concetto. Pedanius Discorsides, un medico greco considerato il padre della farmacognosia, ha discusso delle proprietà medicinali degli oli vegetali naturali nel suo libro De Materia Medica, scritto nel primo secolo. Più tardi, nel XII secolo, Santa Hildegarda, una badessa benedettina tedesca, compositrice, filosofa e scrittrice medica, ha usato la lavanda distillata a fini di guarigione.

 

Trovare il modo migliore per usare le fragranze

Un approccio scientificamente approvato per migliorare la qualità del sonno, e creare cognizione e memoria, attraverso l'uso di fragranze naturali, potrebbe dare benefici a decine di migliaia di americani. Il sonno compromesso sta raggiungendo proporzioni epidemiche negli Stati Uniti. La National Sleep Foundation stima che più di un terzo degli adulti non riesce a dormire per il numero richiesto di ore. I Centri Controllo e Prevenzione Malattie affermano che il numero è più vicino al 35%.


L'insonnia cronica e altre forme di privazione del sonno sono legate a vari sintomi fisici, mentali e psicologici. Questi includono cambiamenti d'umore e aumento dell'irritabilità, della concentrazione e dei problemi di attenzione, dei fallimenti nel giudizio e del processo decisionale esecutivo, cambiamenti fisiologici come compromissioni della funzione cerebrale e produzione ormonale, riduzione della protezione dell'immunità dalla malattia, appetito sovrastimolato e aumento di peso, rischio grave di diabete e varie demenze, un sistema nervoso iperattivo, affaticamento cronico, anche morte precoce.


Questo elenco include una serie di disturbi psichiatrici, tra cui ansia elevata, depressione e compulsività ossessiva. Come scrisse una volta la biologa Rachel Carson,

Il senso dell'olfatto, quasi più di ogni altro, ha il potere di richiamare i ricordi.


In effetti, la scienza del 21° secolo sta dimostrando che aveva ragione.

 

 

 


Fonte: Alex Dimitriu MD in Psychology Today (> English) - Traduzione di Franco Pellizzari.

Riferimenti: CC Woo et al. Overnight olfactory enrichment using an odorant diffuser improves memory and modifies the uncinate fasciculus in older adults. Front. Neurosci., 24 July 2023, DOI

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Liberatoria: Questo articolo non propone terapie o diete; per qualsiasi modifica della propria cura o regime alimentare si consiglia di rivolgersi a un medico o dietologo. Il contenuto non rappresenta necessariamente l'opinione dell'Associazione Alzheimer OdV di Riese Pio X ma solo quella dell'autore citato come "Fonte". I siti terzi raggiungibili da eventuali collegamenti contenuti nell'articolo e/o dagli annunci pubblicitari sono completamente estranei all'Associazione, il loro accesso e uso è a discrezione dell'utente. Liberatoria completa qui.

Nota: L'articolo potrebbe riferire risultati di ricerche mediche, psicologiche, scientifiche o sportive che riflettono lo stato delle conoscenze raggiunte fino alla data della loro pubblicazione.


 

 

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